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  明治维新是日本历史的转折点。为了实现这个目标,很多仁人志士付出了巨大代价。坂本龙马就是其中一个传奇。他的特别不仅在于鲜明的个性、跌宕的经历,还因为在他逝后绵绵涌现的日本民众对他的崇仰之情,文学小说、影视作品、民间传说纷纷把他塑造成为“男神”。为什么坂本龙马具有如此魔力?他在明治维新里到底发挥了什么作用呢?

  美国日本史研究学者马里乌斯·詹逊的这部《坂本龙马与明治维新》,并不能简单地归为坂本龙马的个人传记,而应该当作以坂本龙马串联的群体与幕末历史的交织图像。坂本龙马在整部作品里所占的笔墨份额并不是太多,在他正式出场之前,他的名字只是约略被提起,全书将近三分之一的篇幅,用来描述19世纪中叶日本的政局、社会生活,尤其是土佐、长州、水户、萨摩等几个大藩面对西方的反应。

  从历史来看,现代化首先是西方社会进化的结果,它起初主要发生在欧洲和美洲,在1789年法国大革命之后,西方殖民扩张的欲望和西方化的冲击迅速且强烈地影响到了世界各地,在这一时期,日本与中国面临相似的处境,日本锁国的程度甚至比中国还要严苛。而发生在1854年美国军舰登陆江户的“黑船来航”事件与随后签订的条约,直接打开了日本久闭的门户,也让执掌政权的德川幕府的虚弱与无能暴露无遗。

  历史走到了关键点,日本必须争取生存的机会,建设更有凝聚力的领导集体。作品一方面讲述了土佐藩大名山内容堂等勤王党领袖的活动,另一方面就是坂本龙马与他的伙伴们的民间激进活动。另一位美国历史学家约翰·霍尔在他所著的《日本史》里做过统计,明治维新的中坚力量是来自有反对德川家传统的西部外藩的年轻人,他们特别年轻,大多数人到1868年也不过30出头,几乎都是在武士阶层的下层成长起来的。本书作者也特意解释,1860年的激进分子称自己为“志士”,即“志向高尚的人”,他们追求的最高品质是忠诚,不惜赴汤蹈火甚至牺牲生命,因此刺杀事件频发,恐怖气氛笼罩全岛。

  若要理解坂本龙马等志士的行为,就必须理解构成他们思想的伦理价值观。以忠孝为核心的儒家教义是他们的道德渊源,王阳明的“知行合一”是他们的实践准则,另一方面,18世纪后半叶“兰学”(荷兰曾是日本人最熟悉的西方国家)的兴起带来了西洋信息的流播,这批年轻人成为传统与新潮的结合体,“开国”与“攘夷”这两种看上去矛盾的思想奇妙地融合为坚持尊皇抗击外敌保卫国家的民族主义思潮。

  作为没有继承权的土佐乡绅家庭次子,闯荡江湖建功立业是命定的方向。坂本龙马有知识教养,性格叛逆,好武斗狠,乐观风趣,结交甚广,上层精英和中下层武士都视他为友,且他不爱钱财,一心只求大义,多次出生入死,爱情与私生活也很浪漫,最后在维新刚刚取得胜利之时不幸死于暗杀,血溅旅舍,墙上挂轴的点点红艳恰如凋零的樱花,符合日本物哀美学,成就完美志士的形象。日本人对他的故事百听不厌,国民作家司马辽太郎的小说更是把他推为人人皆知的明星。正如作者所言,“坂本成为民族英雄的经过,生动地展示了现代日本民族精神的发展历程。这种精神并非一朝一夕形成,因为它需要时间以及在国家建构中的艰巨任务中的成功。”

  所以,本书并不以坂本开始,也不以坂本结束。坂本龙马死后还有一章,叫“土佐的维新”。这一章几乎都是纯理论分析,是全书的思维总结与作者历史观的明确。作者梳理并再次强调“对西方反应的几个阶段”,作者说,坂本对西方问题的认识经历了四个阶段,从年轻人简单纯粹的愤怒到成气候的筹划直至进入领导阶层,坂本是他这一代人走得更远也更快的。此外,坂本还很有政治头脑和商业天赋,他的朋友与属下后来有不少人成了20世纪的政坛名人或私企巨亨。幕府统治与武士阶层没落了,但明治维新掀开了现代化的帷幕……